Mega-fazendas de leite, poços secando e o agravamento da crise hídrica no Arizona

leite1O uso de água por mega-laticínios como este foi acusado de contribuir para a escassez de pequenos agricultores e residentes na bacia Willcox, no Arizona. Fotografia: Greg Bedinger / LightHawk

Por Anthony Davis para o “The Guardian”

Quando os poços secam na bacia Willcox, aqueles que podem simplesmente cavar mais fundo – deixando as casas altas e secas à medida que o aqüífero é drenado

A comunidade Sunizona, no estado do Arizona , no sudoeste dos Estados Unidos , é apenas uma partícula no mapa. Algumas centenas de casas pontuam a paisagem ao longo de estradas de terra e por alguns quilômetros ao longo de uma rodovia estadual que leva ao sopé das montanhas Chiricahua, perto da fronteira com o Novo México.

Cynthia Beltran mudou-se para Sunizona com seu filho de sete anos no outono passado, embora a área não tenha poços de água potável funcionais, porque era tudo o que ela podia pagar. Ela não pode arcar com os US $ 15.000  de custo de aprofundar seu poço, que secou no ano passado, e estava pagando para uma empresa local entregar água em um caminhão-tanque. Mas, a US$ 100 por semana, ficou muito caro, então agora ela vai contar com um amigo para ajudá-la a buscar água no poço de sua mãe.

“Não tenho para onde ir. Eu não tenho emprego. Não posso pagar o aluguel ”, diz ela.

Os problemas com a água de Beltran estão longe de ser únicos na bacia Willcox, uma área de cerca de 2.000 milhas quadradas (5.200 km2) no canto sudeste do Arizona. Quase 20 poços somente em Sunizona foram perfurados entre 2015 e 2019, depois que secaram. Setenta e cinco poços foram aprofundados nessa época em toda a bacia Willcox, mostram os registros do Departamento de Recursos Hídricos do Arizona (ADWR).

As estimativas apontam para o número de poços secos em mais de 100. Várias casas em Sunizona foram abandonadas por proprietários que não tinham condições de aprofundar os poços existentes ou cavar novos. Mas se você tem dinheiro para perfurar profundamente, não há limite para a quantidade de água que pode extrair.

Embora fixar o declínio de um poço em uma fonte seja virtualmente impossível, o afundamento do aqüífero da área acelerou depois que a Riverview LLP, com sede em Minnesota, comprou e expandiu um laticínio 16 km ao norte de Sunizona em janeiro de 2015. A Riverview já perfurou quase 80 novos poços, a maioria pelo menos 300 metros (1.000 pés) de profundidade e três perto de 800 metros de profundidade.

A Riverview, porém, não é o único novo perfurador de poço invadindo a bacia. Os avisos de intenção protocolados com o estado do Arizona para perfurar novos poços ou modificar poços existentes na bacia aumentaram para 898 de 1º de janeiro de 2015 a meados de novembro de 2020, em comparação com 494 nos cinco anos anteriores. Mas a Riverview perfurou mais poços novos e aprofundou os existentes, de longe, do que qualquer outra organização na bacia.

leite 2Um mapa mostra o número de mega-fazendas ao norte de Sunizona, Arizona (marcadas por um ponto cinza na parte inferior), onde mais de 100 poços secaram. Fotografia: Departamento de Recursos Hídricos de AZ

Kevin Wulf, um porta-voz da Riverview, não contesta que os laticínios são um fator no declínio dos poços do Arizona, mas afirma que dificilmente é o único.

“Eu entendo – nós somos o grande alvo”, disse Wulf em um tour pela leiteria no ano passado. “O boato é: ‘você está aqui para sugar o vale e depois vai embora’. Não queremos fazer isso. ”

O que não se discute é que a Riverview transformou a aparência e a economia da bacia de Willcox em apenas alguns anos. A empresa se tornou a maior operadora da bacia, após a compra de cerca de 20 agricultores, tornando-a central para a economia da região.

Riverview chegou à bacia Willcox quando pagou a um proprietário local US $ 38 milhões (£ 27,5 milhões) pela leiteria Coronado e 2.600 hectares (6.400 acres) no assentamento Kansas ao norte de Sunizona. Desde então, a empresa comprou mais de 20.415 hectares por cerca de US $ 180 milhões (£ 127 milhões), mostram os registros de terras do condado de Cochise. Grande parte disso eram terras agrícolas que a empresa de laticínios comprou para cultivar ração para o gado.

O laticínio Coronado agora abriga 70.000 novilhas cruzadas Jersey (vacas jovens que ainda não amamentaram), criadas para serem enviadas para outras instalações de Riverview no meio-oeste. Dirigir pela estrada do Kansas Settlement é testemunhar uma milha inteira de gado passando como um flipbook: orelhas marrom-mel, grandes olhos de corça, cauda sacudindo. Em um celeiro afastado da estrada, outras 7.000 vacas leiteiras são ordenhadas duas vezes ao dia no carrossel de 90 vacas.

Além disso, cerca de 2.500 vacas leiteiras são ordenhadas na leiteria Turkey Creek. Cerca de 14.000 “cabanas” retangulares brancas são alinhadas em fileiras retas, contendo bezerros de dois a 90 dias de idade. Quando estiver cheio, Turkey Creek abrigará 9.000 vacas leiteiras e 120.000 novilhas.

leite 3A Riverview LLP perfurou quase 80 novos poços na bacia Willcox. No Arizona, não existem regulamentos sobre a quantidade de água que os agricultores podem bombear. Fotografia: Greg Bedinger / LightHawk

Os críticos da Riverview dizem que a corporação de Minnesota foi atraída para cá pelo mesmo clima político liberal que atraiu muitos agricultores de pistache e nozes da Califórnia e de outros estados para o vale. No Arizona, não existem regulamentos sobre a quantidade de água que os agricultores podem bombear em áreas rurais como esta.

Centros populacionais em outras partes do estado, incluindo Phoenix e Tucson, têm seu bombeamento de água subterrânea controlado pelo Arizona Groundwater Management Act , agora com 41 anos. Mas essa lei isentou as áreas rurais.

“A bacia Willcox é o oeste selvagem – sem regras, água livre”, diz Kristine Uhlman, hidróloga aposentada da Universidade do Arizona. “Você conseguiu o dinheiro para perfurar os poços, você conseguiu a água. Você não precisa planejar ou relatar a ninguém, exceto seus investidores. ”

Wulf diz que a falta de regulamentação do Arizona não teve nada a ver com a decisão da empresa de se mudar para a área de Willcox, dizendo que o principal fator foi o clima ameno da região e a longa temporada de cultivo.

Cercado por cinco cadeias de montanhas, o aquífero da bacia Willcox equivale a uma conta de poupança abundante. Antes do início do bombeamento agrícola em grande escala, por volta de 1940, havia o suficiente para servir Tucson, a cidade grande mais próxima, por até 970 anos, mostra um relatório da ADWR .

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Um revestimento de poço saliente no condado de Cochise foi deslocado em cerca de 0,9 m (3 pés), pois o declínio dos níveis de água subterrânea causou o afundamento da terra. A bacia de água subterrânea Willcox tem a maior taxa de subsidência de terra no Arizona. Fotografia: Departamento de Recursos Hídricos de AZ

Ao contrário da maioria das bacias de água subterrânea no sudoeste, o aquífero da bacia Willcox é salgado apenas a 30 metros de profundidade e é em grande parte fresco abaixo disso. Em algumas áreas da bacia, pode haver água subterrânea um quilômetro abaixo do solo, diz Uhlman, tornando-se uma grande atração para Riverview e outros agricultores famintos de água que desceram no vale na última década.

Mas, diz Uhlman, o bombeamento de uma conta de poupança deve ser administrado. Entre 1940 e 2015, os níveis de água subterrânea diminuíram 60 a 90 metros em relação aos níveis de pré-desenvolvimento em algumas das principais áreas de bombeamento, de acordo com um estudo de modelagem de água subterrânea ADWR. Um oficial aposentado da ADWR diz que a taxa de declínio aumentou de 0,6 para 1,2 metros por ano antes de 2015 para 0,9-1,5 metros por ano entre 2015 e 2017.

A Riverview perfurou cerca de 21% dos 315 novos poços na bacia entre janeiro de 2015 e outubro de 2019 Ele diz que a água usada para o cultivo de rações caiu em um quarto em relação aos agricultores anteriores, em grande parte por causa dos métodos de irrigação mais eficientes, mas Wulf se recusa a divulgar o uso de água de Riverview.

“Nosso uso total de água é algo que observamos internamente com muito cuidado”, diz ele. Mas a empresa favorece a legislação estadual que exige a medição de todos os poços rurais. Essa proposição estagnou nos últimos anos, por causa da resistência de outros agricultores.

“Sentimos que é preciso haver alguns regulamentos. Não ao ponto da Califórnia, porque fica muito proibitivo lá, mas tem que haver algo. Simplesmente não sabemos o que é ”, diz Wulf.

A afirmação da Riverview de uma queda no uso de água atrai muito ceticismo. Dois fazendeiros locais veteranos, Joe Salvail e John Hart, dizem que embora muitas fazendas vendidas para Riverview tenham uma safra por ano, a empresa mudou para as safras de verão e inverno em algumas terras, aumentando o uso total de água.

“Eles vão plantar uma safra de trigo e segui-la com milho”, diz Hart, que possui 500 hectares de terras agrícolas na área desde 2005. Mas Hart diz que a Riverview não é o único produtor adicionando ciclos de safra; outros fazendeiros estão seguindo o exemplo, devido à queda nos preços das safras e à prática cada vez mais popular de plantar safras de inverno para melhorar a saúde do solo e prevenir a erosão.

Em 2015, um grupo de agricultores, pecuaristas, moradores e funcionários do governo propôs a instalação de medidores em poços e a revisão da maioria dos novos. Mas o plano criou profundas divisões na comunidade e a legislatura estadual o ignorou. Nada aconteceu desde então.

“Os caras que lideraram esse esforço em 2015 ficaram tão abatidos entre os colegas que ninguém quer mais falar sobre isso. Se alguma coisa vai acontecer na questão da água, tem que vir do estado ”, diz Hart.

Wulf concorda. “Apoiamos a regulamentação em nível estadual com base em fatos”, diz ele. “Vimos os problemas locais de água se tornarem realmente emocionais. E isso destrói comunidades quando você começa a falar sobre a avó de fulano e fulano bem. ”

leite 5Os planos de instalar medidores em poços na área criaram divisões profundas na comunidade e deram em nada. Fotografia: Greg Bedinger / LightHawk

Nesse ínterim, as perspectivas de longo prazo para a água na área são sombrias. Se os níveis de bombeamento continuarem na taxa atual, os níveis de água cairão até 280 metros (920 pés) no assentamento de Kansas em 2115 em comparação com os níveis de 1940, de acordo com o estudo da ADWR . Grande parte da água que permanece no aqüífero será tão profunda que pode não ser prático trazê-la para a superfície, diz o estudo.

Mas grandes fazendeiros como a Riverview conseguirão obter água por muito tempo porque têm dinheiro para ir mais fundo, diz Uhlman. Proprietários de casas e pequenos agricultores com bolsos mais rasos não têm tanta sorte.

“O fato de tirarem água do fundo é como tirar água com canudo de um balde”, diz Uhlman. “Se você for para o fundo, terá água até esvaziar. As pessoas que têm canudos mais curtos estão perdidas. ”

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Este texto foi escrito inicialmente em inglês e publicado pelo jornal “The Guardian” [Aqui!].

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