As universidades nunca mais serão as mesmas após a crise do coronavírus

Como salas de aula virtuais e péssimas condições financeiras poderiam alterar a academia: o primeiro capítulo de uma série de uma semana sobre ciência após a pandemia.

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Por Alexandra Witze para a Nature

O aviso foi publicado no dia 6 de março, sexta-feira à tarde. Todas as aulas da Universidade de Washington em Seattle – a cidade na época o epicentro dos EUA do surto de COVID-19 – mudariam para on-line na segunda-feira seguinte. Os instrutores se esforçaram para configurar opções de aprendizado remoto para mais de 40.000 estudantes. “Tornou-se evidente muito rapidamente que isso não iria desaparecer em breve”, diz Mary Lidstrom, vice-reitora da universidade para pesquisas.

Cenas semelhantes aconteceram em outras universidades ao redor do mundo. As salas de aula permanecem silenciosas, os laboratórios ficam ociosos ou operam com uma equipe mínima e os administradores discutem como retomar com segurança as aulas presenciais.

A crise do coronavírus está forçando as universidades a enfrentar desafios de longa data no ensino superior, como custos altíssimos nas mensalidades e percepções do elitismo – e algumas das mudanças resultantes podem ser permanentes. A longo prazo, as universidades podem mudar muitas classes on-line (uma tendência já em andamento), ter menos estudantes internacionais e até se remodelar para serem mais relevantes para as comunidades locais e nacionais – tanto para resolver problemas prementes quanto para provar seu valor de cada vez. quando especialistas e instituições públicas estão sendo cada vez mais criticados. “A pandemia está acelerando as mudanças de maneira tremenda”, diz Bert van der Zwaan, ex-reitor da Universidade de Utrecht, na Holanda, e autor do livro “Ensino Superior em 2040: Uma abordagem global” que foi publicado em 2017.

À medida que as universidades enfrentam grandes mudanças, suas perspectivas financeiras estão se tornando terríveis. As receitas estão despencando à medida que os estudantes (principalmente os internacionais) permanecem em casa ou repensam os planos futuros, e os fundos de doações implodem à medida que as bolsas caem.

nature 1Como a maioria das instituições, a Universidade de Oxford tem estado estranhamente silenciosa desde que a pandemia se espalhou pelo mundo.Crédito: Christopher Furlong / Getty

As universidades que provavelmente se sairão melhor são as que são ricas e poderosas. Mas mesmo aqueles enfrentam desafios. O Instituto de Tecnologia de Massachusetts, em Cambridge, oferece cursos on-line gratuitamente desde 2002, mas a maioria dos acadêmicos que lecionavam no semestre atual ainda precisava se esforçar para descobrir como mover seus materiais on-line quando a pandemia, diz Sanjay Sarma, vice-presidente de aprendizagem aberta da universidade.

De maneira mais ampla, muitas instituições estão aprendendo da maneira mais difícil que simplesmente entregar materiais de cursos através de plataformas digitais não é a melhor maneira de ensinar aos alunos. “A universidade Zoom não é um aprendizado on-line adequado”, diz ele. Sarma espera que, quando as universidades retomarem as aulas presenciais, a experiência seja radicalmente diferente – com os instrutores distribuindo as vídeo-aulas mais cedo e concentrando-se pessoalmente na interação com os alunos, para garantir que eles entendam os conceitos ensinados. “Não queremos desperdiçar nossa proximidade com coisas de mão única”, diz ele. “Tem que ser de mão dupla.”

Alguns educadores esperam que a pandemia leve a mais e melhor ensino on-line do que antes- tanto nos países ricos quanto nos de menor renda. Quando as universidades no Paquistão fecharam em março, muitos instrutores não tinham as ferramentas para ensinar on-line e muitos estudantes não tinham acesso confiável à internet em casa, diz Tariq Banuri, presidente da Comissão de Ensino Superior do Paquistão em Islamabad. Mas a comissão vem trabalhando para padronizar o ensino on-line e fazer com que as empresas de telecomunicações ofereçam aos estudantes pacotes mais baratos de banda larga móvel.

“Estamos fazendo isso no contexto do vírus, mas achamos que essas ações terão benefícios a longo prazo”, como produzir estudantes mais bem treinados para trabalhos tecnológicos, diz Banuri. Em países de baixa ou média renda, como o Paquistão, a pandemia de coronavírus pode forçar as universidades a acelerar os planos de longo prazo para melhorar a qualidade e a relevância de seu ensino.

Todas as instituições estão enfrentando grandes problemas financeiros, no entanto. Universidades privadas americanas ricas, como a Universidade Johns Hopkins, em Baltimore, Maryland, esperam perder centenas de milhões de dólares no próximo ano fiscal. As universidades britânicas enfrentam coletivamente um déficit de pelo menos 2,5 bilhões de libras esterlinas (US $ 3 bilhões) no próximo ano por causa das quedas projetadas nas matrículas de estudantes, segundo a consultoria britânica London Economics. E as universidades australianas podem perder até 21.000 empregos em período integral este ano, incluindo 7.000 em pesquisas, informou um relatório do governo em maio.

nature 2A Universidade Técnica de Munique, na Alemanha, cancelou as aulas presenciais, e os alunos agora estão aprendendo remotamente.Crédito: Andreas Gebert / Getty

Um dos maiores problemas será a queda na receita obtidas com estudantes internacionais. As universidades australianas, que dependem fortemente das taxas pagas por estudantes da China, esperam perder de US $ 3 bilhões a US $ 5 bilhões do dólares australianos (US $ 2 bilhões a US $ 3 bilhões), principalmente em taxas de estudantes internacionais, diz Andrew Norton, que estuda política de ensino superior. na Universidade Nacional Australiana em Canberra. As perdas serão concentradas em universidades de pesquisa intensiva, como a Universidade de Sydney, diz ele, porque a renda de estudantes internacionais geralmente subsidia a pesquisa.

O déficit financeiro enfrentado pelas universidades em todo o mundo pode significar que algumas, especialmente as menores, fecharão permanentemente, diz Jenny J. Lee, pesquisadora do ensino superior da Universidade do Arizona em Tucson. Outras podem se fundir. E alguns poderiam desenvolver abordagens inovadoras, como a rede de microcampus do Arizona. O programa, que foi desenvolvido e ampliado nos últimos anos, associa a universidade a uma instituição no exterior, para que os alunos possam ter aulas on-line no Arizona e ter um mentor do corpo docente local para se encontrar pessoalmente. “Com o COVID-19, de repente estamos percebendo o que acontece quando somos fisicamente afastados de outros países”, diz Lee.

Mesmo após o término da crise financeira imediata, as perspectivas econômicas podem permanecer sombrias. Alguns pesquisadores dizem que isso pode levar às universidades e agências de financiamento a se concentrarem em projetos de pesquisa e infraestrutura mais relevantes para os interesses nacionais em um mundo pós-pandemia. Por exemplo, o governo do Reino Unido está montando uma força-tarefa de sustentabilidade em pesquisa que visa avaliar projetos de pesquisa em universidades, com vistas a planejar o futuro a longo prazo do país.

E a pandemia pode ajudar as universidades a reagir contra a noção de que são elitistas e irrelevantes para a sociedade, uma visão de que os partidos populistas avançaram na Holanda, Itália, Espanha e outros lugares. As universidades de muitos países, por exemplo, lideraram a busca por maneiras de tratar ou prevenir o COVID-19.

“Se uma vacina emergisse do Reino Unido, emergiria de uma universidade do Reino Unido”, diz Nick Hillman, diretor do Instituto de Política de Ensino Superior em Oxford, Reino Unido. Ainda assim, Hillman teme que a pandemia possa aumentar as disparidades entre as universidades se os governos direcionarem recursos para potências de pesquisa, como a Universidade de Oxford.

Apesar das mudanças em andamento, van der Zwaan duvida que a pandemia signifique o fim para a maioria das universidades. Ele estuda o que aconteceu após a Peste Negra, a epidemia de peste bubônica do século XIV que destruiu muitos aspectos da sociedade. Das cerca de 30 universidades que existiam na Europa na época, 5 foram exterminadas. Mas “depois do choque, certas universidades voltaram e prosperaram”, diz ele. “Esta é realmente uma boa lição do passado.”

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Este artigo foi escrito originalmente em inglês e publicado pela revista Nature [Aqui!].

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