Uma indústria de fraude científica em massa ameaça a ciência mundial

Quer publicar um artigo em uma revista científica? Fácil. Pague algumas centenas de dólares e receba um artigo pronto para envio. Retrato de uma indústria de ciência falsificada que assola o mundo da pesquisa

paper trailO fenômeno de artigos científicos de empresas especializadas em falsificação científica (fábricas de artigos ou fábricas de papel ) é cada vez mais difundido

Por Philippe Robitaille-Grou para o “La Presse”

O nome dele é David Bimler. Mas ele também é conhecido por seu pseudônimo de detetive, Smut Clyde. Pesquisador de psicologia aposentado da Massey University, na Nova Zelândia, ele agora é um mestre na arte de detectar fraudes científicas.

Recentemente, artigos publicados em algumas revistas de química chamaram sua atenção. O seu assunto preferido: redes metalo-orgânicas (MOFs), compostos químicos usados ​​principalmente para armazenamento de gás. De acordo com esta pesquisa, os MOFs reduziriam a inflamação e matariam as células cancerígenas.

Havia  uma enguia sob a rocha.

As imagens e frases eram estranhamente semelhantes de um artigo para outro. E as referências citadas muitas vezes não tinham relação com o conteúdo dos textos.

Alguns desses itens já haviam sido apontados como suspeitos pelos pesquisadores. Então comecei a procurar outras publicações questionáveis ​​sobre o assunto. E tudo desmoronou.

David Bimler, pesquisador de psicologia aposentado

Em um estudo de pré-publicação, David Bimler lista mais de 800 artigos sobre MOFs, todos presumivelmente vindos da mesma empresa especializada em falsificação científica. Essas empresas recebem o apelido de fábricas de artigos, ou fábricas de papel . Eles vendem seus artigos, geralmente recheados com resultados de experimentos fabricados, para pesquisadores em busca desesperada de publicações científicas em seu nome.

Leia o estudo de David Bimler

O fenômeno está se tornando cada vez mais difundido. “O total de artigos publicados dessas fábricas é difícil de estimar, mas eu diria que existem pelo menos 100 mil na literatura científica”, avalia Jennifer Byrne, professora de oncologia molecular da Universidade de Sydney, Austrália , e também um detetive de ciências fraudulento.

“É mais difícil para essas empresas ter seus artigos publicados em periódicos de prestígio”, acrescenta o professor. Mas é quase certo que alguns conseguem fazê-lo. 

Publique a todo custo

As fábricas de artigos visam ambientes onde os pesquisadores estão sob grande pressão para publicar. No setor médico, especialmente na China, essas empresas são abundantes.

“Na China, todo o reconhecimento científico dos pesquisadores é construído em torno do número de publicações, explica Vincent Larivière, professor de ciências da informação da Universidade de Montreal. Eles não podem ser promovidos se não publicaram um determinado número de artigos em determinados periódicos. No Canadá não é bem assim, então aqui não há um grande problema com as fábricas de artigos. 

Outras regiões como Rússia, Oriente Médio e Europa Oriental também representam um terreno fértil para essas empresas, que oferecem seus serviços para pesquisadores nas redes sociais ou diretamente por e-mail.

Muita gente ganha muito dinheiro com isso, e isso me enoja. Estamos falando aqui, entre outras coisas, sobre a pesquisa do câncer. Eles devem ser usados ​​para desenvolver melhores tratamentos para os pacientes, não para enriquecê-los.
Jennifer Byrne, Professora de Oncologia Molecular na Universidade de Sydney

A International Publisher LLC é uma das empresas cujas atividades fraudulentas foram repetidamente denunciadas pela comunidade científica. No site da empresa sediada na Rússia, é colocada à venda uma lista de artigos prontos para publicação. Para cada artigo, o site fornece uma descrição resumida e indica o preço que custa para aparecer como primeiro autor, segundo autor, e assim por diante.

La Presse tentou entrar em contato com a International Publisher LLC por e-mail para comentar. A empresa não respondeu.

O diabo está nos detalhes

“Os artigos dessas fábricas costumam ser escritos de forma a serem muito plausíveis”, observa Jennifer Byrne. E o sistema de revisão por pares não é perfeito. Não é feito para detectar esse tipo de fraude em massa. 

Para encontrar os artigos que escaparam, David Bimler e Jennifer Byrne colaboram em particular com Elisabeth Bik, uma microbiologista californiana que se tornou especialista em integridade científica.

Por meio de um software, o pesquisador identifica imagens que se repetem de uma publicação científica para outra, uma das marcas registradas das fábricas de artigos. Diferentes sinais também servem como indicadores de pesquisas suspeitas: endereços de e-mail de autores que não correspondem ao seu nome, frases redundantes, certos estilos gráficos característicos, etc.

“Você tem que detectar os pequenos erros que surgem”, diz ela. Por exemplo, li um artigo do Hospital A que mencionava acidentalmente o Hospital B, que ficava em outra cidade e não tinha ligação com o Hospital A. Pesquisando, encontrei oito artigos de hospitais diferentes que tinham a mesma frase. Provavelmente foram escritas a partir do mesmo modelo, esquecendo-se da correção desse detalhe. 

Elisabeth Bik teme, porém, que esses indícios de fraude acabem se tornando muito difíceis de detectar.

As fábricas de itens podem usar inteligência artificial, o que dá resultados cada vez mais convincentes. Entre outras coisas, eles podem gerar imagens muito realistas de experimentos científicos.
Elisabeth Bik, microbiologista

Segundo o pesquisador americano, os editores de periódicos precisarão estar mais atentos a essa indústria, que mina a credibilidade da pesquisa genuína. Elisabeth Bik também gostaria de medidas rígidas em países como China e Rússia para impedir que essas empresas anunciem online.

Além dessas soluções, é necessária uma grande reflexão sobre as condições que permitiram o surgimento de tal fenômeno, insiste Vincent Larivière, da Universidade de Montreal. “Governos que têm políticas puramente quantitativas de publicação científica devem perceber que há mais efeitos perversos do que positivos”, conclui. É aqui que você tem que jogar. Devemos parar de pressionar os pesquisadores a publicar, mesmo quando eles não têm nada a dizer. »

ALGUMAS DESCOBERTAS DE SUPOSTAS FÁBRICAS DE ARTIGOS NA MEDICINA

Fábrica de girinos

Em 2020, uma equipe que inclui Jennifer Byrne e outra que inclui David Bimler e Elisabeth Bik identifica simultaneamente uma série de publicações questionáveis ​​de hospitais chineses. Em quase 600 artigos, as imagens de Western blot, uma técnica usada para detectar proteínas, têm um estilo artificialmente limpo e apresentam formas semelhantes que lembram girinos.

A fábrica do banco de imagens

Também em 2020, Elisabeth Bik reporta 121 artigos, a maioria publicados na revista European Review for Medical and Pharmacological Sciences (ERMPS). Eles usam as mesmas imagens, aplicando rotações, reflexos ou mudanças de cor, para descrever suas experiências.

Fábricas de genes

Em 2021, Jennifer Byrne e seus colegas estão analisando artigos publicados em dois periódicos onde publicações suspeitas foram relatadas no passado: Gene and Oncology Reports . Dos 12.000 artigos estudados, mais de 700 descrevem sequências genéticas que contêm erros. “Não podemos dizer que todas essas publicações vêm de fábricas de artigos, mas parece ser o caso de várias delas”, avalia Jennifer Byrne.


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Este texto escrito originalmente em francês foi publicado pelo jornal “La Presse” [Aqui!].

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