Poluição por plásticos pode ser um problema mais significativo do que se pensa até hoje

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Os plásticos são uma fonte generalizada de poluição. E eles também podem estar alterando significativamente o ciclo do carbono da Terra e nossa capacidade de monitorá-lo, de acordo com uma pesquisa do nordestino Aron Stubbins. Crédito: Ruby Wallau / Northeastern University

Por Eva Botkin-Kowacki, 

Os plásticos estão por toda parte. Eles estão em nossa água, em nossa comida e até mesmo no ar que respiramos. Eles aparecem em geleiras remotas e no fundo do oceano.

E o plástico é em grande parte feito de carbono, que é liberado no meio ambiente quando o lixo se decompõe. Então, quando Aron Stubbins estava planejando palestras sobre o  do carbono da Terra , ele decidiu dar uma olhada na quantidade de carbono que os plásticos estavam adicionando aos sistemas naturais do nosso planeta.

O que ele descobriu foi “surpreendente”, diz Stubbins, professor de ciências marinhas e ambientais, química e biologia química e engenharia civil e ambiental na Northeastern. “Ficou claro que havia alguns ambientes em que os plásticos agora representam uma quantidade significativa de carbono. Há tanto carbono plástico quanto carbono natural em alguns ecossistemas.”

Então Stubbins procurou outros colegas que estudam plásticos e ciclos de sedimentos naturais para confirmar seus cálculos e discutir as implicações. Com sua contribuição, Stubbins montou um esboço do ciclo global do plástico-carbono e calculou a quantidade de carbono que os plásticos adicionam aos ambientes que poluem. Seus resultados foram publicados na revista Science na semana passada.

“Adicionamos um novo ciclo de carbono de plástico de material junto com o ciclo de carbono natural”, diz Stubbins. As implicações disso ainda são desconhecidas, diz ele, mas tanto carbono introduzido pela poluição do plástico no ambiente natural pode ter um efeito cascata em formas de vida, ecossistemas e até mesmo no clima do planeta.

A produção e o uso do plástico começaram a sério por volta de 1950. Em 1962, descobriu Stubbins, a quantidade de carbono nos plásticos que foi criada ultrapassou a quantidade total em todos os humanos no planeta. Em 1994, o carbono proveniente de plástico ultrapassou a quantidade do elemento químico em todos os animais. Afinal, todos nós somos formas de vida baseadas no carbono. “Os plásticos estão apenas se acumulando”, diz ele.

O problema da formulação do plástico pode ter consequências mais relevantes do que pensamosSamuel Muñoz, professor assistente de ciências marinhas e ambientais, e engenharia civil e ambiental, trabalha no Centro de Ciências Marinhas no campus Nahant do Nordeste. Crédito: Adam Glanzman / Northeastern University

Esse carbono de origem plástica aparece em todos os tipos de ecossistemas ao redor do globo, mas alguns dos acúmulos mais significativos ocorrem nas águas superficiais dos giros oceânicos subtropicais, onde as correntes oceânicas circulam de maneira que os materiais flutuantes se acumulam em uma espécie de correção.

E essas áreas do oceano são naturalmente baixas em carbono, diz Stubbins. Então, se os plásticos que acabam lá estão se dissolvendo e liberando seu carbono naquele ecossistema, isso poderia alterar significativamente a química lá.

É possível que também altere o clima, acrescenta. Isso porque uma  na superfície dos oceanos do mundo desempenha um papel importante na troca de material entre o oceano e a atmosfera. Os aerossóis e gases residuais envolvidos nessa troca podem “mudar a química atmosférica, que pode mudar o clima”, diz ele. “Então, se houver essa alta concentração de plásticos naquela camada específica na própria superfície do mar, isso poderia ter ramificações para a baixa atmosfera.”

Para os cientistas que estão tentando entender o ciclo natural do carbono e as  , a presença de tanto  originado do plástico pode atrapalhar seus cálculos, diz Stubbins. “Achamos que estamos medindo apenas orgânicos naturais e, portanto, se estamos medindo plásticos ao mesmo tempo, isso distorce nossos dados. Portanto, precisamos estar cientes de que pode haver plásticos em nossas amostras, especialmente nesses sistemas. “

Ainda há muito a aprender sobre como os plásticos estão influenciando os  da Terra , diz Samuel Muñoz, professor assistente de ciências marinhas e ambientais e engenharia civil e ambiental da Northeastern. Uma questão que o deixa particularmente intrigado é como o fluxo de sedimentos muda ao redor do mundo com pedaços de  misturados.

“Passamos mais de um século tentando entender como os sedimentos se movem no meio ambiente”, diz ele. “E agora existe todo esse outro material que é, em alguns lugares, bastante importante. Mas os mecanismos pelos quais ele se move serão diferentes. Às vezes, ele flutua em vez de afundar. Às vezes, pode voar mais facilmente. Às vezes, ele venceu não se estabelece em uma coluna de água tão facilmente quanto o sedimento. “

“Sim, os plásticos estão por toda parte, mas há muito que não sabemos sobre eles”, diz Muñoz. “Vejo este artigo quase como um chamado às armas aos cientistas” para descobrir as inúmeras maneiras como esse material muda os sistemas da Terra.

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Este texto foi escrito originalmente em inglês e publicado pela Phys.org [Aqui!].

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