Garimpos ilegais de ouro estão inundando as florestas da Amazônia com mercúrio

As áreas de conservação no Peru apresentam níveis semelhantes de mercúrio encontrados nas áreas industriais da  China

Gold Mining in Madre de Dios, Peru

Por Warren Cornwall para a Science

À primeira vista, a floresta amazônica da Concessão de Conservação Los Amigos , no Peru, pode parecer um deserto intocado. Pássaros de cores vivas voam pela selva. Uma densa copa de árvores ecoa com os gritos dos bugios. Jaguares caminham silenciosamente pelas sombras. As lontras gigantes nadam no Lago Cocha Lobo. Mas a floresta esconde um segredo tóxico: está contaminada por mercúrio em níveis tão altos quanto os encontrados em regiões industriais da China, de acordo com uma nova pesquisa.

O mercúrio é o produto de centenas de minas de ouro ilegais em pequena escala e está deixando sua impressão digital venenosa na vida selvagem da floresta. “Essas florestas estão recebendo uma enorme carga de mercúrio, e o mercúrio está de fato entrando na cadeia alimentar”, diz o biogeoquímico Jackie Gerson, pesquisador de pós-doutorado na Universidade da Califórnia, Berkeley, que liderou a pesquisa como Ph.D. estudante da Duke University. O novo estudo, o primeiro a descrever tais efeitos em qualquer lugar do mundo, é outra vertente na crescente rede de evidências que conecta a mineração à poluição por mercúrio em rios, peixes e florestas.

A mineração de ouro recentemente ultrapassou a queima de carvão como a maior fonte mundial de poluição de mercúrio no ar, liberando anualmente até 1.000 toneladas do potente veneno cerebral e reprodutivo na atmosfera. Usar mercúrio para extrair ouro é o sonho de um mineiro: o metal líquido barato, quando misturado com uma pasta de água e minério bruto, se liga ao ouro precioso. Os mineiros então aquecem as gotas de mercúrio e ouro até que o mercúrio queime, flutuando como um vapor.

No Peru, a tecnologia ajudou mineradores de pequena escala a transformar mais de 100.000 hectares de selva ao longo do remoto rio Madre de Dios em uma paisagem lunar: os poços cheios de água e os montes de rochas são visíveis da Estação Espacial Internacional . Os cientistas rastrearam parte do mercúrio em lagoas e rios próximos, onde contaminou peixes consumidos por mineiros e povos indígenas. Mas não estava claro para onde o resto do mercúrio estava indo. Testes anteriores encontraram níveis surpreendentemente baixos nos solos de locais desmatados na região de Madre de Dios, diz Luis Fernandez, ecologista tropical e diretor executivo do Centro de Inovação Científica da Amazônia da Wake Forest University, que esteve envolvido no novo estudo.

Para acompanhar o mercúrio, Gerson e outros cientistas visitaram dois locais de minas com florestas previamente derrubadas, duas áreas de selva a pelo menos 50 quilômetros da mineração e a floresta de Los Amigos, que fica perto de um ponto quente de mineração. Eles coletaram água da chuva, solo e folhas do chão da floresta e das árvores.

Amostras da floresta Los Amigos se destacaram. O mercúrio havia se infiltrado na selva a uma taxa 15 vezes maior do que as áreas desmatadas próximas. “No começo, não acreditei em quão altos eram alguns dos números”, diz Gerson. Os níveis – 137 microgramas por metro quadrado de solo a cada ano – foram mais altos do que os de qualquer floresta testada perto de usinas de carvão na Europa e na América do Norte, e no mesmo nível de cidades industriais na China, como Chongqing, que depende de carvão, escrevem os pesquisadores hoje em Natureza Comunicações .

As descobertas sugerem que as árvores da selva agem como uma espécie de esponja de mercúrio. As folhas, que são revestidas de poeira contaminada com mercúrio, também absorvem o mercúrio gasoso à medida que absorvem o ar. O metal eventualmente encontra seu caminho para o chão da floresta quando as folhas caem ou a chuva lava a poeira. Depois de capturar a água que pingava do dossel da floresta, os pesquisadores descobriram que mais do que o dobro de mercúrio desceu com a chuva em Los Amigos do que em qualquer outro local de pesquisa. Enquanto as concentrações de mercúrio foram mais altas nas folhas das árvores nos dois locais de mineração, a quantidade total de mercúrio foi maior na floresta de Los Amigos, graças à maior abundância de árvores.

Os resultados sugerem que as florestas podem amortecer alguns dos efeitos nocivos do mercúrio, armazenando-o nas folhas e no solo. As pessoas e a vida selvagem geralmente não correm risco com esse mercúrio trancado, diz Gerson. “Você pode caminhar pela floresta, nadar na água, pode se enterrar nas folhas e não terá toxicidade por mercúrio ao fazer isso.” Essa capacidade de sequestrar mercúrio é “outra razão… para manter as florestas tropicais em pé”, diz Fernandez.

Ainda assim, a forma de mercúrio no ar pode se tornar muito perigosa quando penetra na água e nos sedimentos e é transformada em uma forma diferente, o metilmercúrio, por bactérias transmitidas pela água. A partir dessas bactérias, o mercúrio se move para os tecidos de organismos superiores na cadeia alimentar, incluindo peixes.

Os pesquisadores encontraram sinais preocupantes de que o metilmercúrio está chegando às criaturas da floresta. Testes em três espécies de pássaros canoros em Los Amigos descobriram que eles tinham níveis de mercúrio entre duas e 12 vezes maiores do que espécies semelhantes capturadas em uma floresta longe da mineração. Em sete de cada 10 olhos nus com manchas pretasPhlegopsis nigromaculata ), os níveis de mercúrio eram altos o suficiente para prejudicar sua capacidade de reprodução.

“[Isso] mostra que está entrando na cadeia alimentar”, diz Emily Bernhardt, biogeoquímica da Duke University que supervisionou Gerson. “Há muito mais a fazer para ver o que isso significa. Isso é apenas arranhar a superfície dessa questão.”

Warren Cornwall é um correspondente colaborador que cobre uma ampla gama de questões, incluindo energia, meio ambiente e política científica. Ele mora no estado de Washington.

color compass

Este texto foi escrito originalmente em inglês e publicado pela revista Science [Aqui!].

Deixe um comentário

Preencha os seus dados abaixo ou clique em um ícone para log in:

Logotipo do WordPress.com

Você está comentando utilizando sua conta WordPress.com. Sair /  Alterar )

Imagem do Twitter

Você está comentando utilizando sua conta Twitter. Sair /  Alterar )

Foto do Facebook

Você está comentando utilizando sua conta Facebook. Sair /  Alterar )

Conectando a %s